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Dependiendo de lo nerd de los teléfonos que seas, es posible que nunca hayas pensado en lo que realmente son los Servicios de Google Play. Podría ser perdonado por descartarlo como una parte seca y técnica de Android, pero en realidad, es una parte crucialmente importante de la forma en que funciona el sistema operativo. Esencialmente, es lo que pone a Google en Android, lo que influye en todo, desde la seguridad hasta la integración de Google con las aplicaciones que usa todos los días.

Google Play Services se anunció en 2014 como una forma de introducir nuevas funciones en los teléfonos Android sin necesidad de actualizar el firmware. Eso se debe a que en 2014, antes de los días de los parches de seguridad mensuales, incluso los mejores teléfonos Android a menudo se dejaban esperando meses para recibir soluciones cruciales. Y obligar a los usuarios a esperar una actualización completa del firmware para protegerse contra aplicaciones maliciosas o modificar la forma en que funcionaban las funciones de Google no era lo ideal.

Así que hay beneficios para todos. Los desarrolladores obtienen API importantes que funcionan en la gran mayoría de la base de usuarios activos de Android. (En el momento de escribir este artículo, todos los dispositivos desde 5.0 Lollipop son compatibles con la versión "actual" de Google Play Services). Los usuarios, a su vez, se benefician de esto a través de nuevas funciones y correcciones de seguridad, incluso si no están ejecutando la última versión del sistema operativo. Y para Google, Play Services actúa como un seguro contra el surgimiento de Android "bifurcado", como hemos visto recientemente a través de las dificultades que enfrenta Huawei.

Más que una aplicación

Fuente: Alex Dobie / Android Central (Crédito de la imagen: Fuente: Alex Dobie / Android Central)

Google Play Services es esencialmente solo una aplicación, controlada por Google, que se actualiza automáticamente en segundo plano en todos los teléfonos Android certificados por Google. Realmente no hay ninguna parte de la aplicación orientada al usuario a menos que cuente la parte "Configuración de Google" de la aplicación Configuración. Pero los diversos zarcillos de Play Services se extienden por todo Android, especialmente en las versiones más nuevas del sistema operativo.

Como una "aplicación" a nivel del sistema, Play Services puede ejecutarse con permisos elevados y reemplazar cualquier cosa en el sistema operativo si es necesario. Google ya ha ampliado ampliamente las capacidades de Play Services desde que se presentó en 2014, y la empresa puede modificarlo fácilmente para hacer aún más en el futuro.

En pocas palabras: si una aplicación de Android interactúa con un servicio de Google, lo más probable es que lo haga a través de Google Play Services.

Para las aplicaciones, Play Services actúa como una puerta de entrada a los servicios de Google en su teléfono.

La biblioteca del cliente de Google Play Services brinda API a los desarrolladores para que las aplicaciones funcionen con los servicios de Google en dispositivos con la aplicación Play Services instalada. Esto incluye Cloud Messaging, Drive, Location, Play Games, Wear OS y Google Pay, por nombrar solo algunos. Y debido a que la aplicación Play Services se actualiza automáticamente en segundo plano y funciona en todas las versiones de Android desde Lollipop, Google puede implementar cambios, mejoras y nuevas funciones en la integración de Android con estos servicios sin una actualización de firmware. Eso significa que los operadores y los fabricantes de dispositivos no están informados en absoluto, por lo que Google tiene el control total del lanzamiento.

Si bien la situación de la actualización del firmware de Android ha mejorado considerablemente desde el lanzamiento de Play Services en 2014, una actualización de Play Services aún se puede lanzar mucho, mucho más rápido que una actualización inalámbrica tradicional. Como resultado, Play Services permite que Google avance al ritmo de la introducción de nuevas funciones y servicios para Android.

Un gran ejemplo de esto es el Sistema de Notificación de Exposición Covid-19, desarrollado en cooperación con Apple. En el lado de Android, el ENS se agregó en segundo plano como una actualización de Play Services para todos los teléfonos Android con firmware de 2014 o posterior. Y cuando ocurrió una falla en el sistema a principios de 2021, Google pudo solucionarlo casi de inmediato en todo el ecosistema.

Fuente: Android Central / Alex Dobie (Crédito de la imagen: Fuente: Android Central / Alex Dobie)

Sin Google Play Services, implementar algo como el ENS Covid-19 probablemente habría requerido un esfuerzo hercúleo por parte de los fabricantes y operadores para desarrollar y certificar el firmware actualizado para todos los teléfonos Android del mundo.

Google no podría haber construido su sistema de notificación de exposición sin Play Services.

También es bueno para los desarrolladores y usuarios por muchas otras razones, la mayoría de las cuales son bastante obvias una vez que lo piensas. En lugar de que los desarrolladores tengan que preocuparse por orientar cada una de estas funciones de Google de manera diferente en las versiones del sistema operativo, Play Services realiza el trabajo pesado. Además, los usuarios no se quedan en la estacada si no están ejecutando la última versión de Android. (E incluso en 2021, todavía hay muchos usuarios que no ejecutan la última versión de Android).

A través de Play Services, muchas cosas que se pensaba que eran funciones de Android, como los servicios de ubicación de Google o Google Play Games, se han desacoplado del sistema operativo central. Esa es otra razón por la que comparar directamente la distribución de versiones de iOS y Android no cuenta toda la historia. Una parte muy importante de la experiencia de Google Android se mantiene actualizada, automáticamente, en segundo plano.

Google ha continuado este impulso hacia una mayor modularidad en Android en los años posteriores a la llegada de Play Services. En particular, en Android 10, "Project Mainline", también conocido como Google Play System Updates, permitió que Google actualizara partes del propio sistema operativo, como Wi-Fi, conexión y componentes de redes neuronales, sin necesidad de una actualización completa del firmware. En Android 12, Google ha ampliado Mainline para incluir el propio tiempo de ejecución de Android, la parte que ejecuta sus aplicaciones. Eso hace que Android sea mucho más seguro, incluso si su teléfono no está ejecutando la última actualización de la plataforma.

Es cierto que algunos cambios, correcciones y mejoras aún requieren una actualización de firmware. Pero en el ecosistema actual de Android, hay un montón de cosas realmente importantes que ya no funcionan.

Un cortafuegos contra el malware

Fuente: Alex Dobie / Android Central (Crédito de la imagen: Fuente: Alex Dobie / Android Central)

Google Play Services también tiene un papel enorme que desempeñar en la protección de los teléfonos Android más antiguos contra las malas aplicaciones, que generalmente provienen de tiendas de aplicaciones distintas de Google Play Store.

El arma principal en el arsenal de Google es Google Play Protect, que es efectivamente el escáner de virus integrado de Android. Cuando está instalando una aplicación desde una ubicación de terceros, esta función se actualiza constantemente para identificar tendencias maliciosas, y Play Protect también escaneará periódicamente su teléfono en segundo plano. Esta es una gran parte de por qué los errores de seguridad de Android que suenan aterradores como la "Identificación falsa" de 2015 nunca terminan despegando. Gracias a Play Services, la gran mayoría de los dispositivos Android están protegidos y las aplicaciones infractoras se cortan de raíz casi de inmediato.

Se podría decir que esta es una solución provisional, ya que la vulnerabilidad subyacente no se soluciona hasta que se implementa una actualización de firmware o una actualización de Project Mainline. Pero de cualquier manera, el malware no se filtra y los usuarios están protegidos incluso si están ejecutando un nivel de parche de seguridad de Android más antiguo.

Póliza de seguro de Android de Google

Fuente: Android Central (Crédito de la imagen: Fuente: Android Central)

Los Servicios de Google Play están repletos de cosas patentadas de Google y, como tales, no están incluidos en el Proyecto de código abierto de Android (AOSP). Al igual que otras aplicaciones de Google, es de código cerrado. Cualquier "bifurcación" de Android de código abierto, una versión construida a partir de AOSP sin la participación de Google, es independiente en términos de tener que recrear lo que proporciona Play Services.

Nada impide que un fabricante que desee construir un dispositivo Android sin obtener la aprobación de GMS (Google Mobile Services) construya su propia capa de servicio en lugar de Play Services. Por ejemplo, Huawei ha hecho exactamente eso con su capa de servicios móviles de Huawei. Pero tal esfuerzo representa un gran desafío técnico, por lo que para la mayoría de los fabricantes que no están legalmente obligados a no trabajar con Google, es más fácil obtener una licencia de Play Services junto con el resto de GMS.

Android puede ser de código abierto, pero Play Services definitivamente no lo es.

Así como Play Services es una solución para algunas de las debilidades inherentes de Android, la lentitud de las actualizaciones de firmware debido a la cantidad de partes móviles involucradas, y las implicaciones de seguridad y desarrollo de aplicaciones de esto, la falta de Play Services en las bifurcaciones de Android crea un trabajo de ingeniería significativo para cualquiera que se tome en serio quitarle Android a Google. En efecto, es una póliza de seguro que garantiza a Google el control a largo plazo de Android al menos en todas partes fuera de China continental.

Eso no quiere decir que esto sea necesariamente parte de un plan maestro diabólico de Google, pero esta es la situación que existe. Un sistema operativo como Android solo puede engullir una cuota de mercado con la ayuda de la diversidad de dispositivos (y operadores). La diversidad conduce inevitablemente a la fragmentación y, para combatirla, necesita una capa de servicio y seguridad que exista fuera del sistema operativo.

Ese es el desafío que debe resolver cualquier bifurcación convincente de Android, y no es fácil. Mientras tanto, aquellos en el mundo de Google Android tienen que agradecer a Play Services por permitir el crecimiento de la plataforma y ayudar a mantener seguros los teléfonos.

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